Reviving Rivers through Community Based Action – an exchange of views in the context of North and East Syria

Below are notes from an online meeting on “Reviving rivers through community based action – an exchange of views in the context of North East Syria / Rojava” which took place between people in North and East Syria, people in India, and various supporters and allies, on 11 April, 2022. The meeting was convened by Water for Rojava Europe Committee and Save the Tigris.

باللغة العربية أدناه

The session aims to introduce the concept and succesful experiences in water harvesting and river rejuvenation especially from India to relevant actors in NES. The meeting is also an opportunity to discuss prospects of joint action.

Those joining the session include:

  • Waleed Choli, key organizer of the 2021 International Water Forum in Hasakah, NES
  • Himanshu Thakkar from India, South Asia Network on Dams, Rivers and People
  • Colleagues at Tarun Bharat Sang, India, one of the foremost social movement organisations working on water harvesting
  • Nick Hildyard, Corner House, UK
  • Colleagues at Re-Alliance, who have been working on waste water and water harvesting

The dialogue is orgnized as a follow-up to discussions in the International Water Forum in Hasakah in September 2021. See a report here.

Background reading (TBS, ICARDA):

Nick Hildyard (UK): Introduction

Save the Tigris has been working to challenge the mainstream approaches to water management, particularly dams in the Tigris-Euphrates basin. They have been used to deprive downstream states from water resources and to exert political pressure particularly on Iraq and Syria. Water has been used as a political weapon. There are other reasons too, for water conflict: groundwater in particular has been exhausted. The solution of the government has been to build more dams. At the Mesopotamian Water Forum in 2019 the learning of Indian experience has been raised. The work of groups there have demonstrated that ground water and riverbasins can be benefit from community waterharvesting techniques which were once common but have been undermined by dam-building policies. Such techniques are directed at restoring water sheds and free flowing rivers. The purpose of this call is to share such experiences to develop community-led approaches to waterways. There is much we can learn, and hopefully this call will be a first step in a process of exchanging experiences and building alternatives together, serving people rather than elites.

Video “Rainwater Harvesting (Rajasthan, India)“ by Ecotipping Point.

Waleed Choli, Al-Furat Center of Studies and member of the NES Water Forum Committee (NES): I see high similarity between the situation in NES and Rajasthan. There is a kind of geographical connection between NES and Rajasthan. There were cases that drew our attention to the use of water, especially regarding the groundwater and rivers (Tigris, Euphrates, Khabour). For millennia human communities were built depending on the source of water. Tigris and Euphrates used to be strong rivers and back then there was an understanding on the amounts of water to use. The Tigris-Euphrates issue is now political. Turkey is disregarding all the international conventions and is forcing a water crisis. The situation is similar in some parts of Africa or Asia.

In September 2021 the Water Forum of NES took place in Al-Hasakeh. The crisis in NES is huge. NES has been the food basket of Syria since long time. Main food resources were located in NES area, thus the crisis is huge, having impacted migration and demographic changes, particularly the villages on the banks of the river. Cattle and herds are less, agriculture has been reduced. These issues are linked to the decrease in water. The purpose of the forum was to highlight the issues, to discuss and understand water crisis and sustainability, to demonstrate how Turkey is working against international conventions, and to find solution and strategies. In the past some wells were dug, mainly in Al-Alok, which have run dry or have become under Turkish control. Since our discussion today is focusing on water harvesting and the Indian experience, I can say Syria in particular is in need of such projects, especially since there are thousands of slopes to make use of, we have the resources. This would help us to revive the countryside life.

Hozan Hadi, Nextep (NES)

The NES International Water Forum was held because we belief policies in the region are not implemented according to its own needs. Al Jazira area used to be green. Turkey blackmailed Iraq and Syria by building more dams and thus increasing the use of water. Water levels have now been lower.

Now we need to bring water from afar. This is a problem for us. The quality of water is not that good, it came directly from the sources. Al Hasakeh now needs a good source of drinking water. Water harvesting is a good idea, but the area is suffering also from lack of rain. Sometimes we only have the rain for a year or two. We depend on the water from Turkey.

Himanshu Thakkar, South Asia Network on Dams, Rivers and People SANDRP (India)

Coming to the work of Tarun Bhart Sangh (TBS), the key aspect to be noted here is it’s the work of harvesting rain where it falls, storing it in small water structures. This helps availability of water post monsoon. As the ground water also dis-charges to rivers in post monsoon months it can help rejuvenate the rivers. Over the years the rivers have become seasonal due to various reasons including catchment degradation and overuse of groundwater.

It should be remembered that even today, over 35 years after TBS started working, this is still not how the government is working, it is still not the main or focus area of the government water policy, plans or practices. The people have taken up this work on their own, without government support. Even if the rainfall is only 300mm per year, even there this can work. The techniques could be slightly different, depending on the climate, geology, topography, soil and so on.

Another key aspect of TBS’s work is it helps improve the ground water recharge. The ground water is India’s lifeline. In the past 4 decades 90% of additional irrigation across India came from groundwater. More than 85% of the rural drinking water comes from groundwater. Ground water use is the main stay of India. The government doesn’t acknowledge that reality. Also, groundwater use is not sustainable. The ground water levels and quality are generally going down. However, there is sufficient potential. of rainwater harvesting and groundwater recharge. This could significantly decrease the problems of quantity and quality deterioration. The large dams will worsen the ground water recharge. We need to work on harvesting rainwater where it falls.

We at SANDRP are also part of a consortium on NGOs. This work started wabout 8 years back. We’re trying to bring the importance of rivers into the society and government and policy thinking. Every year we have an annual conference on themes around rivers, how we can rejuvenate our rivers. We honour people who are doing work for the rivers and the importance of rejuvenating them, both intentionally and unintentionally, and also people doing this work in the media.

Minni Jain from the The Flow Partnership (UK)

The Flow Partnership shares the methods, lessons and approaches that TBS has developed with global communities. Rajendra Singh is the co-founder. We have run this UK based organisation since 2012. We wanted to replicate and amplify the methods Rajendra was using with his communities in Rajasthan, globally. When Rajendra and I started, we both agreed that this is community driven grassroots work. Communities know what they need and often they know what to do but usually lack the resources, will and inspiration to do so. When they have the resources to do it they can do it better than the government can, and they will keep on doing the work needed.

The work of TBS is what communities across the world are doing, and it resonates with communities globally because it is harnessing the traditional wisdom of communities. This work is not new, it has been going on for millennia. It seems to have stopped because of government policies. Now we are re-vitalising this community driven de-centralised water management across the world, especially with communities across Africa. The work has different names in different places. We have seen that when you build enough of these traditional structures then the rivers rejuvenate and the groundwater is replenished. The landscape changes. We have to work locally. If funds are enabled for communities on the ground to build water bodies and hold the water where it falls, then they go where they are needed most, We also run an online water school for communities to share their  methods with other communities globally.

Juliet Millican, Re-Alliance (UK):

Re-Alliance is a UK based coalition of different organisations working primarily in displacement.

Sharing knowledge in different parts of the world, as we are doing today. We also have partners in NW Syria and we are working with people in Gaziantep across the border. We are working on grey water harvesting. There is an offer to do a special version of an upcoming webinar in Arabic for people from NES.

Marko Ulvila (Finland)

Thank you so much for all the presentations and this offer from Juliet to host a special webinar in Arabic, I am sure we will follow this up. I would be interested to hear from the friends in NES how you found the presentations from India, what are your plans in relation to this?

Hozan Hadi, Nextep (NES)

We should take action, we should start working. We can start by setting up some working groups. We can benefit from the organisations’ expertise. We can try this in one area like in Rajasthan. I am the head of my organisation, our goal is to be as a building piece. We participated in the Forum. We noticed our questionnaire was the source of some disputes and disagreements and that this is having some effects in a region which is also having a civil war. Why don’t we start this project in a village to stop any disputes and we can involve people in this project. In my opinion the first step is to set up some specialised working groups.

Walid Çoli, (NES) We should try this experiment in areas close to some valleys or river areas. Some positive points about water harvesting are that we can have water and we can use water for changing the climate. We should start by studying the geology of the area and starting a project and seeing the outcomes and after seeing the outcomes we can generalise it.

We see that there is a kind of similarity between the area and Rajasthan. Maybe a difference is that they have monsoon rain, which is more than the rain we have here. We should work together with international and national NGOs and the self administration councils to revive rivers. In addition to the main issue which is making the topic of water a geopolitical issue. Here I am talking about the pressure Turkey is putting on the other two countries in terms of the Tigris and Euphrates rivers. We are suffering from shortage of ground water also. The wells are decreasing, like the situation there as we saw in the video. The suffering is big and we would like to see as much effort as we can.

Ismaeel Dawood, Save the Tigris (Iraq)

There is a lot to learn from our friends in India. Save the Tigris Campaign will work with the organisers to do a follow up, arrange visits and continue learning from each other. A pilot project in NES would be great, beginning by studying the area. Arabic below.

إحياء الأنهار من خلال العمل المجتمعي – تبادل وجهات النظر في سياق شمال شرق سوريا / روج آفا

تهدف الجلسة إلى تقديم المفهوم والتجارب الناجحة في حصاد المياه وتجديد شباب الأنهار خاصة من الهند إلى الجهات الفاعلة ذات الصلة في NES. الاجتماع هو أيضا فرصة لمناقشة آفاق العمل المشترك. أولئك الذين ينضمون إلى الجلسة هم: – وليد الشولي ، المنظم الرئيسي للمنتدى الدولي للمياه في الحسكة ، شمال شرق 2021 – هيمانشو ثكار من الهند ، شبكة جنوب آسيا للسدود والأنهار والناس

– الزملاء في Tarun Bharat Sang ، الهند ، إحدى أهم منظمات الحركات الاجتماعية التي تعمل على حصاد المياه

– نيك هيليارد ، كورنر هاوس ، المملكة المتحدة – الزملاء في Re-Alliance ، الذين عملوا على معالجة المياه العادمة وتجميع المياه تم تنظيم الحوار كمتابعة للمناقشات في المنتدى الدولي للمياه في الحسكة في سبتمبر 2021. راجع التقرير

(TBS، ICARDA) قراءة الخلفية

ملاحظات من اجتماع الويب حول “إحياء الأنهار من خلال العمل المجتمعي – تبادل وجهات النظر في سياق شمال شرق سوريا / روج آفا” في 11 أبريل 2022

نيك هيلديارد (المملكة المتحدة): مقدمة

تعمل منظمة إنقاذ نهر دجلة على تحدي الأساليب السائدة لإدارة المياه ، ولا سيما السدود في حوض دجلة والفرات. لقد تم استخدامها لحرمان دول المصب من موارد المياه وممارسة الضغط السياسي خاصة على العراق وسوريا. تم استخدام الماء كسلاح سياسي. هناك أسباب أخرى أيضًا للنزاع على المياه: المياه الجوفية على وجه الخصوص قد استنفدت. كان حل الحكومة هو بناء المزيد من السدود. في منتدى المياه في بلاد ما بين النهرين في عام 2019 ، أثير تعلم التجربة الهندية. أظهر عمل المجموعات هناك أن المياه الجوفية وأحواض الأنهار يمكن أن تستفيد من تقنيات حصاد المياه المجتمعية التي كانت شائعة في السابق ولكن قوضتها سياسات بناء السدود. وتهدف هذه التقنيات إلى استعادة أحواض المياه والأنهار المتدفقة بحرية. الغرض من هذه الدعوة هو تبادل مثل هذه الخبرات لتطوير نهج يقودها المجتمع للممرات المائية. هناك الكثير الذي يمكننا تعلمه ، ونأمل أن تكون هذه الدعوة خطوة أولى في عملية تبادل الخبرات وبناء البدائل معًا ، وخدمة الناس بدلاً من النخب.

فيديو “حصاد مياه الأمطار (راجستان ، الهند)” بواسطة Ecotipping Point.

وليد الشولي ، مركز الفرات للدراسات وعضو لجنة منتدى المياه NES:

أرى تشابهًا كبيرًا بين الوضع في NES وراجستان. هناك نوع من الارتباط الجغرافي بين NES وراجستان. كانت هناك حالات لفتت انتباهنا إلى استخدام المياه ، خاصة فيما يتعلق بالمياه الجوفية والأنهار (دجلة ، الفرات ، الخابور). لآلاف السنين ، تم بناء المجتمعات البشرية اعتمادًا على مصدر المياه. كان دجلة والفرات نهرين قويين ، وفي ذلك الوقت كان هناك تفاهم على كميات المياه المستخدمة. أصبحت قضية دجلة والفرات قضية سياسية الآن. تركيا تتجاهل جميع الاتفاقيات الدولية وتفرض أزمة مياه. الوضع مشابه في بعض أجزاء من أفريقيا أو آسيا.

في سبتمبر 2021 ، انعقد منتدى المياه لمنطقة شمال شرق الحسكة. الأزمة في NES ضخمة. لقد كانت NES سلة غذاء سوريا منذ وقت طويل. كانت الموارد الغذائية الرئيسية موجودة في منطقة NES ، وبالتالي فإن الأزمة ضخمة ، حيث أثرت على الهجرة والتغيرات الديموغرافية ، وخاصة القرى على ضفاف النهر. الماشية والقطعان أقل ، والزراعة قد انخفضت. ترتبط هذه القضايا بانخفاض المياه. كان الغرض من المنتدى هو تسليط الضوء على القضايا ، ومناقشة وفهم أزمة المياه والاستدامة ، وإظهار كيف تعمل تركيا ضد الاتفاقيات الدولية ، وإيجاد الحلول والاستراتيجيات. في الماضي ، تم حفر بعض الآبار ، خاصة في العلق التي جفت أو أصبحت تحت السيطرة التركية. بما أن مناقشتنا اليوم تركز على حصاد المياه والتجربة الهندية ، أستطيع أن أقول إن سوريا على وجه الخصوص بحاجة إلى مثل هذه المشاريع ، خاصة وأن هناك آلاف المنحدرات للاستفادة منها ، ولدينا الموارد. هذا من شأنه أن يساعدنا على إحياء حياة الريف.

هوزان هادي ، نكستب (NES):

تم عقد منتدى NES الدولي للمياه لأننا نعتقد أن السياسات في المنطقة لا يتم تنفيذها وفقًا لاحتياجاتها الخاصة. كانت منطقة الجزيرة خضراء فيما مضى. ابتزت تركيا العراق وسوريا ببناء المزيد من السدود وبالتالي زيادة استخدام المياه. انخفضت مستويات المياه الآن.

الآن نحن بحاجة إلى جلب الماء من بعيد. هذه مشكلة بالنسبة لنا. جودة المياه ليست جيدة ، فهي تأتي مباشرة من المصادر. الحسكة الآن بحاجة إلى مصدر جيد لمياه الشرب. يعتبر حصاد المياه فكرة جيدة ، لكن المنطقة تعاني أيضًا من قلة الأمطار. أحيانًا يكون لدينا المطر لمدة عام أو عامين فقط. نعتمد على الماء من تركيا.

هيمانشو ثاكار ، شبكة جنوب آسيا للسدود والأنهار والشعوب SANDRP (الهند)

عند القدوم إلى عمل Tarun Bhart Sangh (TBS) ، فإن الجانب الرئيسي الذي يجب ملاحظته هنا هو عمل حصاد المطر حيث يسقط ، وتخزينه في هياكل مائية صغيرة. هذا يساعد على توافر المياه بعد الرياح الموسمية. نظرًا لأن المياه الجوفية تتخلص أيضًا من الأنهار في أشهر ما بعد الرياح الموسمية ، فيمكن أن تساعد في تجديد الأنهار. على مر السنين ، أصبحت الأنهار موسمية لأسباب مختلفة بما في ذلك تدهور مستجمعات المياه والإفراط في استخدام المياه الجوفية.

يجب أن نتذكر أنه حتى اليوم ، بعد أكثر من 35 عامًا من بدء TBS العمل ، لا تزال هذه ليست الطريقة التي تعمل بها الحكومة ، ولا تزال ليست المجال الرئيسي أو التركيز على سياسة أو خطط أو ممارسات الحكومة بشأن المياه. لقد تولى الناس هذا العمل بمفردهم ، دون دعم حكومي. حتى لو كان معدل هطول الأمطار 300 ملم فقط في السنة ، فإن هذا يمكن أن ينجح. يمكن أن تكون التقنيات مختلفة قليلاً ، اعتمادًا على المناخ والجيولوجيا والتضاريس والتربة وما إلى ذلك.

ومن الجوانب الرئيسية الأخرى لعمل TBS أنها تساعد في تحسين إعادة تغذية المياه الجوفية. المياه الجوفية هي شريان الحياة في الهند. في العقود الأربعة الماضية ، جاء 90٪ من الري الإضافي عبر الهند من المياه الجوفية. يأتي أكثر من 85٪ من مياه الشرب الريفية من المياه الجوفية. استخدام المياه الجوفية هو الإقامة الرئيسية للهند. الحكومة لا تعترف بهذه الحقيقة. أيضًا ، استخدام المياه الجوفية غير مستدام. تنخفض مستويات وجودة المياه الجوفية بشكل عام. ومع ذلك ، هناك إمكانات كافية. تجميع مياه الأمطار وإعادة تغذية المياه الجوفية. هذا يمكن أن يقلل بشكل كبير من مشاكل تدهور الكمية والنوعية. ستؤدي السدود الكبيرة إلى تفاقم إعادة تغذية المياه الجوفية. نحن بحاجة إلى العمل على حصاد مياه الأمطار حيثما تسقط.

نحن في SANDRP جزء من اتحاد للمنظمات غير الحكومية. بدأ هذا العمل منذ 8 سنوات تقريبًا. نحن نحاول إدخال أهمية الأنهار في المجتمع والتفكير الحكومي والسياسي. كل عام لدينا مؤتمر سنوي حول مواضيع حول الأنهار ، كيف يمكننا تجديد شباب أنهارنا. نحن نكرم الأشخاص الذين يقومون بعمل من أجل الأنهار وأهمية تجديدها ، سواء عن قصد أو بغير قصد ، وكذلك الأشخاص الذين يقومون بهذا العمل في وسائل الإعلام.

ميني جاين من The Flow Partnership (المملكة المتحدة)

تشارك Flow Partnership الأساليب والدروس والأساليب التي طورتها TBS مع المجتمعات العالمية. راجندرا سينغ هو المؤسس المشارك. لقد قمنا بإدارة هذه المنظمة التي تتخذ من المملكة المتحدة مقراً لها منذ عام 2012. أردنا تكرار وتضخيم الأساليب التي كان راجندرا يستخدمها مع مجتمعاته في ولاية راجاستان على مستوى العالم. عندما بدأنا أنا وراجندرا ، اتفقنا على أن هذا عمل شعبي يحركه المجتمع. تعرف المجتمعات ما تحتاج إليه وغالبًا ما تعرف ما يجب فعله ولكنها تفتقر عادةً إلى الموارد والإرادة والإلهام للقيام بذلك. عندما يكون لديهم الموارد للقيام بذلك ، يمكنهم القيام بذلك بشكل أفضل مما تستطيع الحكومة ، وسيواصلون القيام بالعمل المطلوب.

إن عمل TBS هو ما تقوم به المجتمعات في جميع أنحاء العالم ، وله صدى لدى المجتمعات على مستوى العالم لأنه يسخر الحكمة التقليدية للمجتمعات. هذا العمل ليس جديدًا ، فهو مستمر منذ آلاف السنين. يبدو أنه توقف بسبب سياسات الحكومة. نحن الآن نعيد تنشيط إدارة المياه اللامركزية التي يقودها المجتمع في جميع أنحاء العالم ، لا سيما مع المجتمعات في جميع أنحاء إفريقيا. العمل له أسماء مختلفة في أماكن مختلفة. لقد رأينا أنه عندما تبني ما يكفي من هذه الهياكل التقليدية ، فإن الأنهار تتجدد وتتجدد المياه الجوفية. يتغير المشهد. علينا العمل محليا. إذا تم تمكين الأموال للمجتمعات على الأرض لبناء المسطحات المائية والاحتفاظ بالمياه حيث تسقط ، فعندئذٍ يذهبون إلى حيث تشتد الحاجة إليهم ، كما أننا ندير مدرسة مياه عبر الإنترنت للمجتمعات لمشاركة أساليبهم مع المجتمعات الأخرى على مستوى العالم.

جولييت ميليكان ، Re-Alliance (المملكة المتحدة):

Re-Alliance هو تحالف في المملكة المتحدة من منظمات مختلفة تعمل بشكل أساسي في مجال النزوح.

تبادل المعرفة في أجزاء مختلفة من العالم ، كما نفعل اليوم. لدينا أيضًا شركاء في شمال غرب سوريا ونعمل مع أشخاص في غازي عنتاب عبر الحدود. نحن نعمل على حصاد المياه الرمادية. هناك عرض لعمل نسخة خاصة من ندوة عبر الإنترنت قادمة باللغة العربية للأشخاص من NES.

ماركو أولفيلا (فنلندا):

شكرًا جزيلاً على جميع العروض التقديمية وهذا العرض المقدم من جولييت لاستضافة ندوة خاصة باللغة العربية ، وأنا متأكد من أننا سنتابع هذا الأمر. سأكون مهتمًا أن أسمع من الأصدقاء في NES كيف وجدت العروض التقديمية من الهند ، ما هي خططك فيما يتعلق بهذا؟

هوزان هادي ، نكستب (NES)

يجب أن نتحرك ، يجب أن نبدأ العمل. يمكننا أن نبدأ بإنشاء بعض مجموعات العمل. يمكننا الاستفادة من خبرات المنظمات. يمكننا تجربة هذا في منطقة واحدة مثل راجاستان. أنا رئيس منظمتي ، وهدفنا أن نكون بمثابة قطعة بناء. شاركنا في المنتدى. لاحظنا أن استبياننا كان مصدرًا لبعض الخلافات والخلافات وأن لهذا بعض الآثار في منطقة تشهد أيضًا حربًا أهلية. لماذا لا نبدأ هذا المشروع في قرية لوقف أي خلافات ويمكننا إشراك الناس في هذا المشروع. في رأيي فإن الخطوة الأولى هي إنشاء بعض مجموعات العمل المتخصصة.

وليد قولي، (NES)

يجب أن نجرب هذه التجربة في مناطق قريبة من بعض الوديان أو مناطق الأنهار. بعض النقاط الإيجابية حول حصاد المياه هي أنه يمكننا الحصول على المياه ويمكننا استخدام المياه لتغيير المناخ. يجب أن نبدأ بدراسة جيولوجيا المنطقة وبدء المشروع ورؤية النتائج وبعد رؤية النتائج يمكننا تعميمه.

نرى أن هناك نوعًا من التشابه بين المنطقة وراجستان. ربما يكون الاختلاف هو أن لديهم أمطار موسمية ، وهو أكثر من المطر الذي لدينا هنا. يجب أن نعمل مع المنظمات غير الحكومية الدولية والوطنية ومجالس الإدارة الذاتية لإحياء الأنهار. بالإضافة إلى القضية الأساسية وهي جعل موضوع المياه قضية جيوسياسية. أنا أتحدث هنا عن الضغط الذي تمارسه تركيا على الدولتين الأخريين فيما يتعلق بنهري دجلة والفرات. كما نعاني من نقص في المياه الجوفية. الآبار آخذة في التدهور ، مثل الوضع هناك كما رأينا في الفيديو. المعاناة كبيرة ونود أن نرى أكبر قدر ممكن من الجهد.

إسماعيل داود ، إنقاذ نهر دجلة (العراق):

هناك الكثير لنتعلمه من أصدقائنا في الهند. ستعمل حملة إنقاذ دجلة مع المنظمين للقيام بالمتابعة وترتيب الزيارات ومواصلة التعلم من بعضهم البعض. سيكون مشروعًا تجريبيًا في NES رائعًا ، بدءًا من دراسة المنطقة.

وعقد الاجتماع من قبل نشطاء لجنة المياه من أجل روج آفا وإنقاذ نهر دجلة. ملاحظات تون وجو.